shutterstock_637303525Een vaccin lijkt de beste oplossing om een einde te maken aan de coronacrisis. Maar de ontwikkeling kan nog jaren duren.

Hoe lang moeten we nog samenleven met het coronavirus? Het is een vraag waar de wetenschap voorlopig nog geen antwoord op heeft. Virologen kijken vooral naar een vaccin als middel om een einde aan deze gezondheidscrisis te maken. Maar daarop kan het nog jaren wachten zijn.

Vaccin

Een vaccin is een middel dat bij mensen een immuunrespons opwekt, zonder een persoon ziek te maken. Het lichaam maakt als reactie op het vaccin antistoffen aan tegen een bepaalde ziekte, waardoor iemand die ziekte niet meer kan oplopen. In België worden kinderen bijvoorbeeld ingeënt tegen ziektes als mazelen of tetanus.

Maar voor zo’n vaccin gebruikt kan worden, moet het eerst grondig getest worden. Er moet natuurlijk nagegaan worden of het niet gevaarlijk is voor mensen, maar ook of het wel echt werkt.

Dat laatste wordt meestal getest bij een grote groep mensen. De helft krijgt het vaccin toegediend, de andere helft een ‘placebo’ of nepmedicijn. In de jaren die volgen, vergelijken onderzoekers het aantal besmettingen tussen de twee groepen.

Tijd

Maar die aanpak vraagt veel tijd. Omdat het coronavirus zo’n grote invloed heeft op ons dagelijkse leven, hopen veel mensen op een snellere manier om een vaccin te testen. Daarom gaan wetenschappers op zoek naar jonge, gezonde vrijwilligers die zich met het virus willen laten besmetten. Al 15 000 mensen uit ongeveer 100 landen stelden zich kandidaat.

Zolang er echter geen geneesmiddel is voor de ziekte, houdt die besmetting voor de vrijwilligers wel gezondheidsrisico’s in. Ook jonge mensen vertonen in sommige gevallen immers ernstige symptomen. Bovendien waarschuwen wetenschappers ervoor dat het niet helemaal zeker is dat het vaccin bij jongeren hetzelfde effect zal hebben als bij oudere mensen.

Er zijn op dit moment meer dan 120 kandidaat-vaccins in ontwikkeling. Vorige week organiseerden de Europese Unie en de Wereldgezondheidsorganisatie een internationale donorconferentie. Daarbij werd wereldwijd 7,4 miljard euro bij elkaar gelegd. Dat geld zal gebruikt worden voor de ontwikkeling van een vaccin en om er later voor te zorgen dat iedereen toegang heeft tot dat vaccin.

Groepsimmuniteit

Wie besmet raakt met het virus, bouwt antistoffen op zonder toediening van een vaccin. Daarom werd eerst gehoopt dat na verloop van tijd genoeg mensen antistoffen zouden hebben om de verspreiding van het virus te stoppen. Maar of die zogenaamde groepsimmuniteit echt een oplossing zal bieden, is helemaal niet zeker.

Midden april hadden 680 000 Belgen (ongeveer 6 % van de bevolking) antilichamen tegen het coronavirus in het bloed. Lang niet genoeg om de verspreiding van het virus tegen te houden. Het is bovendien niet duidelijk of iedereen die besmet raakt ook echt antistoffen aanmaakt. Zo bleek de eerste persoon die in ons land positief testte op covid-19 geen antistoffen in het bloed te hebben. Wetenschappers weten ook niet hoelang die antistoffen ons beschermen tegen een nieuwe besmetting.

Foto: Shutterstock