640px-PIA24319-MarsPerseveranceRover-TouchDown-20201216De rover Perseverance is veilig geland op Mars. De ruimterobot van NASA moet op de planeet op zoek naar sporen van vroeger leven.

Donderdag 18 februari landde de robotwagen Perseverance (volharding) op Mars. Wetenschappers van de Amerikaanse ruimteorganisatie NASA wachtten vol spanning op het signaal dat de rover veilig was geland. Door de afstand doen radiogolven er immers ongeveer tien minuten over om van de aarde naar Mars te reizen en omgekeerd.

Het toestel heeft zowat 471 miljoen kilometer afgelegd en is zeven maanden onderweg geweest. Perseverance is al de vijfde Amerikaanse onderzoeksrover op Mars.

Samen met Perseverance reisde voor het eerst ook een helikopterdrone mee naar de planeet. Als die erin slaagt om op te stijgen, wordt Ingenuity (vindingrijkheid) het eerste vliegtuig op een andere planeet.

Sporen van leven

De bedoeling is dat Perseverance op de rode planeet op zoek gaat naar sporen van vroeger leven, in de vorm van fossielen van micro-organismen bijvoorbeeld. Om dat te doen, is de robotwagen uitgerust als een mobiel laboratorium. Met wetenschappelijke instrumenten kan het de bodem, rotsen en lucht analyseren. Perseverance bevat 23 camera’s, om foto’s en filmpjes te maken van de omgeving.

De rover kan ook in de grond boren en bodemstalen nemen. Die worden verpakt in metalen capsules. De capsules zullen op twee plaatsen achtergelaten worden. Het oppikken van de capsules staat pas gepland na 2030.

Perseverance moet bovendien onderzoek doen met het oog op mogelijke toekomstige menselijke missies naar de planeet. Als de missie van Perseverance een succes wordt, zal de droom voor een menselijke reis naar Mars weer wat dichterbij liggen. Zover is het echter nog niet. Voor een reis naar Mars zouden astronauten zeven maanden onderweg zijn. Ze zouden dan een tijd op de planeet moeten kunnen verblijven (bijvoorbeeld een jaar).

Water

Eerder onderzoek leidde al tot de ontdekking dat er vroeger water op Mars was. Dat vergroot de kans op de aanwezigheid van bacterieel leven.

Perseverance landde in de Jezerokrater, een gebied waar volgens onderzoekers 3,5 miljard jaar geleden een groot meer lag. Als dat water levende organismen bevatte, hopen de onderzoekers daar sporen van terug te vinden.

Internationaal

Niet alleen de Amerikanen hebben trouwens plannen op Mars. Ook de Europeanen kijken aandachtig toe. Volgend jaar gaat immers de missie ExoMars van start, een Europese missie naar de planeet. Het kan er nog druk worden, want ook China en de Verenigde Arabische Emiraten hebben plannen voor Marsmissies.

Beeld: illustratie van NASA, via Wikimedia Commons