©Belgaimage

©Belgaimage

Na Remco Evenepoel op de weg, heeft ons land nu opnieuw een wereldkampioen in het wielrennen. Gianni Vermeersch haalde de titel in de relatief nieuwe discipline gravel.

In het Italiaanse Veneto werd voor het eerst  een WK gravel georganiseerd. Gravel is een discipline die enkele jaren geleden overwaaide uit de Verenigde Staten. Daar is fietsen over onverharde wegen, meestal grindpaden, al veel langer populair.

Om over die kiezelsteentjes te koersen, heb je een aangepaste racefiets nodig. De gravelbike heeft bredere banden met nopjes – de band van een gewone koersfiets is in vergelijking veel dunner en gladder. Het voordeel tegenover een mountainbike, die over nog bredere banden beschikt, is dat je met de gravelbike veel sneller kunt rijden.

Steeds populairder

De laatste jaren werden in Europa, dus ook bij ons, steeds vaker gravelwedstrijden georganiseerd. Die konden bovendien op een stelselmatig aangroeiend aantal deelnemers rekenen. De verkoop van gravelbikes ging daardoor pijlsnel de hoogte in. Bij het bekende Belgische fietsmerk Ridley zijn ze al goed voor bijna de helft van de omzet.

Intussen is er al een prestigieuze wielerklassieker die in de Italiaanse regio Toscane bijna volledig over grindwegen gaat: Strade Bianche. Ook grote rondes als de Tour, de Vuelta en de Giro lassen steeds vaker ritten over onverharde wegen in. Een eerste wereldkampioenschap in gravel kon dus niet uitblijven.

De helper wordt kampioen

Hoewel Gianni Vermeersch niet zo heel bekend is bij het brede publiek, is het toch geen verrassing dat hij de wereldtitel in de wacht sleepte. Hij is van oorsprong veldrijder en de behendigheid die je in het veldrijden nodig hebt, komt ook in gravel heel erg van pas. Op de weg is Vermeersch al een tijdje een van de beste en belangrijkste helpers van Mathieu van der Poel. Die laatste haalde op het WK gravel overigens brons, maar was even gelukkig met het goud van zijn trouwe ploegmaat.

Vermeersch ging vrij vroeg in de titelstrijd in de aanval met de Italiaan Daniel Oss. Op 50 kilometer van de streep had het duo al vijf minuten voorsprong op het peloton met onder meer de grote namen Peter Sagan, Greg Van Avermaet en Van der Poel. Even voor het einde snelde Vermeersch weg van zijn vluchtgenoot. Oss haalde het zilver, Van der Poel dus brons. Greg Van Avermaet viel met zijn vierde plaats net naast het podium.

Echt gek

Gianni Vermeersch was blij en emotioneel toen hij na 194 kilometer koersen de regenboogtrui mocht aantrekken. ‘Dit is echt gek’, zei hij na de wedstrijd. ‘Dit was mijn grootste kans om eens wereldkampioen te worden en nu mag ik die trui aantrekken. Ik kan het niet geloven!’

Bij de vrouwen won Pauline Ferrand-Prévot de wereldtitel. Opmerkelijk: de Française was eerder ook al wereldkampioen in het wegwielrennen, het veldrijden én het mountainbiken. Een alleskunner dus.