©Belgaimage

©Belgaimage

Biniam Girmay (21) uit Eritrea ging als eerste over de streep in Gent-Wevelgem. Hij schrijft daarmee wielergeschiedenis. Het is de eerste klassieke overwinning van een renner uit Afrika, ruim anderhalve eeuw na het ontstaan van de wielersport.

 

Tot voor Gent-Wevelgem kende het grote publiek Biniam Girmay niet. Zijn zege komt echter niet echt als een verrassing. Enkele dagen voordien eindigde de Eritreeër al vijfde in de E3 Classic, zijn eerste grote koers in Vlaanderen. Eerder was hij al knap twaalfde in de Italiaanse voorjaarsklassieker Milaan-Sanremo.

De kenners wisten dat hij al indruk maakte op de Vlaamse wegen op het WK van vorig jaar. Bij de titelrace voor de beloften in Leuven ging Girmay toen aan de haal met het zilver. De eerste WK-medaille in het wielrennen voor iemand uit het Afrika ten zuiden van de Sahara.

Enkel van tv

Het is opmerkelijk dat hij zo straf presteert in Vlaamse koersen, waar je over kasseien moet dokkeren en continu nijdige korte hellingen op moet vlammen. Volgens kenners heb je een groot voordeel als je daar veel ervaring in hebt. En die ervaring heeft Girmay dus helemaal niet. Hij geeft zelf toe dat hij de parcoursen ‘enkel van tv’ kende. Toch ziet de coureur wel een verklaring voor zijn straffe prestatie. ‘Als je als kind in Afrika voortdurend op grindpaden hebt gereden, kun je ook op de smalle Vlaamse wegen uit de voeten’, vertelde hij aan De Standaard.

Zijn ploegleider Hilaire Van der Schueren noemde de Eritreeër in een interview met Sporza ‘een man de altijd lacht’. Een makkelijke jongen dus, die bovendien snel leert van zijn oudere ploegmaats.

Zwitsers trainingscentrum

De eerste klassieke overwinning van een renner uit Afrika betekent een grote stap in de internationalisering van de sport. Er waren vorige eeuw al wel renners uit Noord-Afrika die deelnamen aan de Tour de France, maar veel potten braken die niet – al won de Algerijn Marcel Molinès er in 1950 toch al wel een rit.

Er begon pas echt schot te komen in de mondialisering van de wielersport toen de Nederlander Hein Verbruggen voorzitter werd van de UCI, de internationale wielerbond. In 2002 opende de UCI in zijn hoofdzetel in het Zwitserse Aigle een opleidings- en trainingscentrum. In dat trainingscomplex kreeg talent uit alle werelddelen opleiding en begeleiding. Zo ook Biniam Girmay uit Eritrea.

Topsprinter geklopt

In januari 2019 nam Girmay het voor de eerste keer op tegen Europese profs in de Ronde van Gabon. In een van de ritten klopte Girmay de Duitse topsprinter André Greipel. Zo kwam hij meteen in het vizier van de internationale pers en van Europese teams. Hij debuteerde bij de Franse ploeg Delko. Toen die vorig jaar in financiële moeilijkheden raakte, nam het Belgische team Intermarché hem over.

Stimulans

Wielercommentatoren hopen dat de klassieke overwinning van Girmay ertoe leidt dat meer Afrikaanse renners internationaal kunnen doorbreken. Dat in 2025 het WK wielrennen voor het eerst op Afrikaanse bodem plaatsvindt, in Rwanda, kan ook een stimulans zijn. Hoewel hij zichzelf niet tot rolmodel wil uitroepen, ziet Girmay het belang van zijn zege wel in. ‘Deze overwinning opent deuren. Hopelijk mogen we straks meer Afrikaanse renners in het peloton verwelkomen.’

Italiaanse erfenis

In zijn interviews na Gent-Wevelgem benadrukte Biniam Girmay dat het wielrennen de grootste sport in zijn land is. Dat is een erfenis uit de periode, tussen 1885 en 1941, dat Eritrea een kolonie van Italië was. De grote wielertraditie is er onder invloed van de Italianen tot bloei gekomen.