©Belgaimage

©Belgaimage

De derde Belgische astronaut is bekend. Na eerder Dirk Frimout en Frank De Winne zal nu ook de 34-jarige ingenieur Raphaël Liégeois uit Namen in de ruimte reizen.

Raphaël Liégeois behoort tot de vijf nieuwe astronauten die de Europese ruimtevaartorganisatie ESA in Parijs voorstelde. De doctor in de ingenieurswetenschappen uit Namen reageerde opgetogen en in het Nederlands op de radio. ‘Ik ben heel trots om België te vertegenwoordigen bij ESA en in de ruimte. Het was een kinderdroom. Nu dat het echt is, is er veel emotie. Ik ben echt heel blij.’

Naast hem kwamen Sophie Adenot uit Frankrijk, Pablo Álvarez Fernández uit Spanje, Rosemary Coogan uit het Verenigd Koninkrijk en Marco Sieber uit Zwitserland uit de strenge selectie van de ESA. Dat Frankrijk en het VK vertegenwoordigd zijn, is geen verrassing. Zij investeren veel geld in de ESA.

Hoog EQ

De Namenaar studeerde geneeskunde aan de universiteit van Luik. Hij haalde daar ook een doctoraat in de ingenieurswetenschappen met een onderzoek naar de schade die hersentrauma’s aanrichten in het menselijke brein.

Een van de promotoren van dat onderzoek, de bekende hersenwetenschapper Steven Laureys, is niet verbaasd dat de ESA deze ‘briljante ingenieur’ een contract aanbood. ‘Raphaël heeft alles in zich om een prima astronaut te worden’, vertelde Laureys in De Standaard. ‘Hij kan heel autonoom werken, maar is ook een echte teamspeler en bezit een hoge emotionele intelligentie. En hij denkt heel oplossingsgericht.’

Ballonvaarder

Twee Belgen zijn hem voorgegaan als astronaut: Dirk Frimout (1992) en Frank De Winne (2002). Raphaël Liégeois is gepassioneerd door de luchtvaart, maar heeft in tegenstelling tot zijn voorganger Frank De Winne geen verleden als gevechtspiloot. Liégeois is wél een ervaren ballonvaarder.

Eerst ISS, dan de maan

Momenteel verblijft de Namenaar nog in Zwitserland voor zijn academische carrière. Het komende jaar begint hij aan zijn training aan het European Astronaut Centre in Keulen, geleid door De Winne. Een eerste ruimtemissie van de nieuwe ESA-rekruten komt er niet voor 2026. De bestemming zal wellicht het ruimtestation ISS zijn. Later zullen ze ook ingezet worden voor missies naar de maan.

Naast de vijf beroepsastronauten duidde ESA ook een tiental reserve-astronauten aan. De ruimtevaartorganisatie neemt hen niet in dienst, maar geeft hen wel een jaarlijkse training. Zij worden klaargestoomd om in geval van nood te kunnen bijspringen.

Fysieke beperking

Voor het eerste selecteerde ESA ook een ‘parastronaut’, een astronaut met een fysieke beperking. Het gaat om de Brit John McFall. Hij verloor twintig jaar geleden zijn rechterbeen bij een motorongeluk. Als sprinter nam hij voor het Verenigd Koninkrijk deel aan de Paralympische Spelen. McFall wordt betrokken bij een project dat moet onderzoeken of en hoe een ruimtereis voor astronauten met een handicap mogelijk gemaakt kan worden.